Et 17 år langt bergensk forhold til engelsk fotball tok slutt da IOR solgte seg ut av Hartlepool United denne uken.

Tirsdag slapp den engelske klubben, som ligger sist i engelsk 2. divisjon, nyheten om at oljeselskapet Increased Oil Recovery (IOR) selger seg ut av klubben de kjøpte fra den lokale forretningsmannen Harold Hornsey i 1997.

IOR hadde tilholdssted i Aberdeen, men var kontrollert av bergenseren Berge Gerdt Larsen. I et intervju med BA sommeren 2013 fortalte han at han kjøpte klubben for å bruke den som nettverksbygger for hans selskap DNO. Hartlepools president var nemlig Lord Peter Mandelson, daværende energiminister og statsminister Tony Blairs høyre hånd.

–Da IOR overtok Hartlepool, var de et lag på bunnen av nivå fire i England, akkurat som de er i dag. Byen var – og er – et område med stor arbeidsledighet i hjertet av det som var Tony Blair New Labour-land, forteller Larsen til BA.

Klubbens historie siden etableringen i 1908, samme år som Brann ble stiftet, er heller ikke preget av de gode resultatene.

BEKLAGER SALGET

Slik begynte det norske eventyret i klubben, som den gang ble møtt med skepsis av Hartlepool-fansen. De ønsket seg heller en lokal eier, av typen Hornsey, som Larsens selskap hadde kjøpt av.

Ken Hodcroft var direktør i IOR og ble etter oppkjøpet også styreformann i Hartlepool. Der har han sittet frem til salget av klubben ble kjent tirsdag.

–IOR beklager at vi etter å ha vært involvert i Hartlepool Uniteds eierskap siden september 1997 har bestemt oss for å selge vår andel i klubben, skriver klubben på sine hjemmesider.

–IOR ønsker de nye eiere lykke til videre, og takker klubbens ansatte for 100 prosent støtte i årenes løp. Vi ønsker både dem og klubben all suksess i fremtiden, skriver klubben videre.

Til Vest24 sier IORs styreformann Larsen at de ikke lenger trengte klubben som kontaktskaper i oljebransjen i Storbritannia.

FLERE NORSKE SPILLERE

I løpet av tiden med norske eierinteresser i klubben har en rekke norske spillere fått prøve seg i Hartlepool. Jan-Ove Pedersen var utleid fra Brann til den engelske klubben samme høst som IOR overtok. Bergenserne Stig Olav Larsen og Thomas Tennebø, tidligere Brann-keeper Martin Hollund og nåværende Fana-trener Rune Vindheim er også blant nordmennene som har vært i klubben.

Den siste med forbindelse til Bergen som spilte i Hartlepool, var tidligere Brann-spiller Armann Smari Björnsson.

OPPRYKKSFINALE

Før 1998-99-sesongen hentet man også inn den tidligere engelske landslagsspilleren Peter Beardsley som spiller. Klubben slet likevel med svake resultater, og til slutt var IOR-lederne med og sparke manager Mick Tait i januar 1999. Da ble Chris Turner ansatt som ny manager. Siden har klubben hatt managere som Mike Newell, Neale Cooper og Martin Scott.

I 2002/03-sesongen rykket Hartlepool opp til engelsk 1. divisjon. Da overrasket laget alle på et nytt nivå. Laget endte på 6. plass i serien både i debutsesongen og i sesongen etterpå, noe som sikret dem sjansen til å spille om en plass i engelsk mesterskapsserie.

I 2003/04-sesongen ble det ingen finale, men året etter gikk Hartlepool til opprykksfinale, men tapte mot Sheffield Wednesday på Millenium stadium. Wednesday sikret seg ekstraomganger åtte minutter før slutt, og avgjorde kampen der.

–Det er den beste prestasjonen i klubbens historie. Fanbasen til Hartlepool er på normalt 3000, men på den kampen var det 25 000 av byens 65 000 innbyggere på kampen i Cardiff, forteller Larsen.

SELGES PÅ BÅNN

Allerede sesongen etter rykket klubben ned fra 1. divisjon, men rykket direkte opp igjen i 2006-07-sesongen. De rykker ned igjen i 2. divisjon etter 2012/13-sesongen. Sist sesong endte laget på 19. plass i serien, og akkurat nå ligger de helt sist på 2. divisjonstabellen etter tolv poeng på sine 20 første kamper. Klubben står også uten manager for øyeblikket.

Under IORs eierskap har klubben altså oppnådd gode resultater hvis en ser historisk på det, men etter de svake resultatene i denne og sist sesong har eierne og styreleder Hodcroft fått mye kritikk fra fansen for måten de styrer klubben på.

Ifølge britiske medier skal IOR ha brukt over 120 millioner norske kroner på årene i klubben.

MASKOT BLE ORDFØRER

En av de mer bisarre historiene om Hartlepool-eierskapet var da mannen som var klubbens maskot, «H'Angus the Monkey», ble valgt til ordfører i byen. Stuart Drummonds seier var overraskende. 2002 var første gang befolkningen fikk stemme direkte på ordfører, og Drummond beholdt jobben i tre valgperioder, men i 2013 var det slutt.

Da valgte byens befolkning å forkaste ordningen med direktevalg av ordfører. Det ble dramatisk for fotballklubben.

–Det førte til at klubben mistet støtten fra politikerne i byen etter tolv år med Drummond som ordfører, forteller Larsen.

Selv om IOR nå er ute av klubben betyr ikke det at den tidligere eieren ikke følger med.

–Hartlepool United er stoltheten i byen, og de nye eiere og vi andre får håpe at klubben berger plassen i 2. divisjon. Det vil glede fansen, som i mine øyne er blant Englands beste, avslutter Berge Gerdt Larsen.