Det annonserte konsernsjef i Hurtigruten AS, Daniel Skjeldam, på en pressekonferanse i Bergen torsdag ettermiddag.

– Dette er en veldig stor dag for Hurtigruten, etter en lang og tøff omstillingsprosess, sier Skjeldam til BA.

I konkurranse med 12 internasjonale skipsverft var det Ulsteinvik-konsernet Kleven Maritime, som stakk av med milliardavtalen.

– For oss betyr dette svært mye. Dette skal bli de råeste ekspedisjonsskipene noensinne, sier konsernsjef i Kleven, Ståle Rasmussen, til BA.

Foreløpig er det snakk om en intensjonsavtale på bygging av to skip, med opsjon på de to siste. Avtalen skal etter planen skal sluttføres til sommeren.

– Det er viktig ikke å feire før sluttsignalet, men vi håper å få levere alle fire skipene. Det vil bety kontrakter for flere milliarder, og bety arbeid til over tusen arbeidere langs norskekysten, sier Rasmussen.

Håper å få med Rolls Royce i Bergen

Skipene er utviklet av Rolls Royce, i samarbeid med den anerkjente norske skipsdesigneren Espen Øino. Rolls Royces fabrikk på Hordvikneset er en aktuell partner i fortsettelsen.

– Vi skal i prosessen videre inngå avtaler med masse underleverandører. Foreløpig er ingenting klart, men vi kan jo håpe på å få Rolls Royce i Bergen med på laget, forteller Rasmussen.

De fire skipene skal være spesialbygget for polare farvann. De blir 140 meter lang, med rundt 300 lugarer, og plass til om lag 600 passasjerer. Byggestart er planlagt sommeren 2016, mens det første skipet skal stå klart til sommeren 2018.

Hurtigruten AS ble i 2014 kjøpt opp av Silk Bidco AS. Det britiske oppkjøpsfondet TDR Capital eier 90 prosent Silk Bidco, mens investorene Trygve Hegnar og Petter Stordalen eier fem prosent hver.

Kan seile sin egen sjø

Tidligere samferdselssjef i Nordland, Steinar Sæterdal, advarte i en kronikk i Nord24, om muligheten for at britene ikke vil ha interesse av å fortsatt seile lang norskekysten når kontrakten med staten utløper 31. desember 2019.

I siste anbudsrunde var det kun Hurtigruten AS som deltok i konkurransen. Sæterdal kunne se for seg at dagens selskap ikke er interessert.

– Inntjeningen i Antarktis og polare områder i nord, er vesentlig høyere enn det en tradisjonelt har oppnådd i Hurtigruten. Overgang til explorer-cruise kan derfor ut fra en ren kommersiell tilnærming, være interessant for selskapet, skriver han.

Skipene som ble lansert onsdag skal seile i Arktis, Antarktis og langs norskekysten.

– Vi ønsker definitivt en ny kontrakt, og har ambisjoner om et sterkt anbud. Nå venter vi i spenning på konsesjonskravene fra staten. Vi tror at det ligger fantastiske muligheter i norsk reiseliv i fremtiden, sier Daniel Skjeldam.

Det er Hurtigruten AS som eier båtene, samt selve navnet «Hurtigruten».

– Navnet vil forbli vårt, selv om staten velger et annet selskap til å drive ruten langs norskekysten, fastslår Skjeldam.